Imparare la storia proibita della Cina, così da poterla censurare

Migliaia di lavoratori con bassi salari in “fabbriche di censura” setacciano il mondo online in cerca di contenuti proibiti, dove persino una foto di una sedia vuota potrebbe causare grossi problemi.

Di Li Yuan, 02/01/2019

Li Chengzhi ha avuto molto da imparare quando ha iniziato a lavorare come censore professionista.

Come molti giovani in Cina, il 24enne neolaureato sapeva poco della repressione del 1989 in Piazza Tiananmen. Non aveva mai sentito parlare del più famoso dissidente cinese, Liu Xiaobo, il premio Nobel per la pace che è morto in custodia due anni fa.

Ora, dopo l’addestramento, sa cosa cercare – e cosa bloccare. Trascorre le sue ore a scansire contenuti online per conto di società di media cinesi in cerca di qualunque cosa che possa provocare l’ira del governo. Sa come individuare parole in codice che si riferiscono in modo indiretto a leader e scandali cinesi, o  i messaggi che toccano argomenti che il governo cinese non vuole che la gente legga.

Il signor Li, che ha ancora tracce di acne giovanile sul viso, prende sul serio il suo lavoro. “Aiuta a ripulire l’ambiente online”, ha affermato.

Per le compagnie cinesi, stare dalla parte sicura dei censori del governo è una questione di vita o di morte. Aggiungendo questo onere, le autorità chiedono alle aziende di censurarsi, spronandole ad assumere migliaia di persone per controllare i contenuti.

Ciò a sua volta ha creato una nuova e redditizia industria: le fabbriche di censura.

Il signor Li lavora per Beyondsoft, una società di servizi tecnologici con sede a Pechino che, tra le altre attività, si è assunta l’incarico della censura per conto terzi. Lavora nel suo ufficio nella città di Chengdu, nel cuore di un’area industriale ad alta tecnologia. Lo spazio è luminoso e abbastanza nuovo da assomigliare agli uffici di start-up ben finanziate in centri tecnologici come Pechino e Shenzhen. La società recentemente si è trasferita nel nuovo ufficio perché i clienti si sono lamentati del fatto che il  precedente  era troppo angusto per consentire ai dipendenti di lavorare al meglio.

“Mancare anche un solo colpo potrebbe causare un grave errore politico”, ha detto Yang Xiao, responsabile del business dei servizi internet di Beyondsoft, inclusa la revisione dei contenuti. (Beyondsoft ha rifiutato di rivelare quali media cinesi o società online per cui lavora, citando la riservatezza.)

La Cina ha costruito il sistema di censura online più esteso e sofisticato al mondo. È diventato ancora più forte sotto la guida del presidente Xi Jinping, che vuole che Internet svolga un ruolo più importante nel rafforzare la presa sulla società del partito comunista.  Più contenuti sono considerati sensibili e le punizioni stanno diventando più severe.

Mentre in passato era molto circospetta riguardo ai  suoi controlli, la Cina ora predica apertamente  la visione di un Internet controllato dal governo, visione che ha avuto una risonanza sorprendente in altri paesi. Anche i tradizionali bastioni della libera espressione come l’Europa occidentale e gli Stati Uniti stanno considerando i propri limiti digitali. E piattaforme come Facebook e YouTube si sono riproposte  di assumere migliaia di persone per gestire meglio i loro contenuti.

Lavoratori come il signor Li mostrano gli estremi di questo approccio  che controlla cosa vedono ogni giorno oltre 800 milioni di utenti Internet in Cina.

Beyondsoft impiega oltre 4.000 lavoratori, come il signor Li, nei suoi laboratori di revisione dei contenuti. Il numero è salito rapidamente, erano circa 200 nel 2016. Esaminano e censurano il contenuto giorno e notte.

“Siamo la Foxconn dell’industria dei dati”, ha affermato Yang, confrontando la sua azienda con il più grande produttore mondiale a contratto di componenti elettronici per Apple.

Molte società di media online hanno i propri team di revisione dei contenuti interni, a volte  migliaia di dipendenti. Si stanno sperimentando modi per usare l’intelligenza artificiale per fare questo lavoro. Il capo del laboratorio di A.I. presso un’importante società di media online, che ha chiesto l’anonimato perché la materia è sensibile, ha affermato che l’azienda ha 120 modelli di apprendimento automatico.

Ma il successo è discutibile. Gli utenti possono facilmente ingannare gli algoritmi.

Le macchine dedicate all’A.I. sono intelligenti, ma non sono intelligenti come i cervelli umani “, ha detto Li. “Perdono un sacco di cose durante la revisione dei contenuti.”

Beyondsoft ha una squadra di 160 persone a Chengdu che lavora su quattro turni al giorno per esaminare contenuti potenzialmente politicamente sensibili con un’applicazione di aggregazione di notizie.

Con la stessa app, Beyondsoft ha un’altra squadra nella città occidentale di Xi’an che esamina contenuti potenzialmente volgari o profani. Come il resto del mondo, Internet in Cina è pieno di materiale pornografico e di altro materiale che molti utenti potrebbero trovare offensivo.

Nell’ufficio di Chengdu, i lavoratori devono mettere i loro smartphone negli armadi del corridoio. Non possono prendere screenshot o inviare informazioni dai loro computer.

I lavoratori sono quasi tutti laureati ventenni. Sono spesso inconsapevoli o indifferenti alla politica. In Cina, molti genitori e insegnanti dicono ai giovani che la cura della politica porta solo a problemi.

Per superare questa carenza, il signor Yang e i suoi colleghi hanno sviluppato un sofisticato sistema di addestramento. I nuovi assunti iniziano con una formazione di “teoria” settimanale, durante la quale i dipendenti senior insegnano loro le informazioni sensibili che prima non conoscevano.

“Il mio ufficio è vicino alla grande aula di addestramento”, ha detto Yang. “Sento spesso i suoni sorpresi di ‘Ah, ah, ah'”.

“Non sapevano cose come il 4 giugno”, ha aggiunto, riferendosi alla repressione del 1989 a piazza Tiananmen. “Davvero non lo sapevano.”

Beyondsoft ha sviluppato un ampio database basato sul tipo di  informazioni che il signor Yang definisce una delle sue “competenze di base”. Usa anche software anti-censura per visitare regolarmente quelli che definisce siti anti-rivoluzionari bloccati dal governo cinese. Quindi aggiorna il database.

I nuovi dipendenti studiano il database in modo molto simile alla preparazione per gli esami di ammissione all’università. Dopo due settimane, devono superare un test.

Lo screen saver su ogni computer è lo stesso: foto e nomi dei membri attuali e passati del Politburo Standing Committee, la massima leadership del Partito Comunista. I lavoratori devono imparare a memoria quei volti: solo i siti web di proprietà del governo e i blog politici appositamente approvati – un gruppo su quella che viene definita una whitelist – possono pubblicare foto dei migliori leader.

I lavoratori vengono informati all’inizio del loro turno sulle più recenti istruzioni di censura inviate dai clienti, che i clienti stessi ricevono dai censori del governo. I lavoratori devono quindi rispondere a circa 10 domande progettate per testare la loro memoria. I risultati dell’esame influenzano la retribuzione dei lavoratori.

Una domanda del venerdì scorso: quale dei seguenti nomi è figlia di Li Peng, ex premier cinese? La risposta corretta è Li Xiaolin, un bersaglio da lungo tempo della derisione online per il suo costoso gusto di moda e per essere uno dei tanti figli di alti funzionari che vengono in posizioni alte o in ricchezza.

Questo è relativamente facile. Un test più severo sta analizzando i modi in cui gli utenti cinesi della Cina eludono una rigorosa censura per parlare di attualità.

Prendiamo, ad esempio, un  sito di notizie di Hong Kong  che, nel 2017,  ha pubblicato un articolo, confrontando  gli ultimi  sei leader cinesi da Mao Zedong con gli imperatori durante la dinastia Han. Alcuni utenti cinesi hanno iniziato a usare i nomi degli imperatori per riferirsi ai leader. I lavoratori di Beyondsoft devono sapere quale nome dell’imperatore è associato a quale leader.

Poi ci sono le foto di una sedia vuota. Si riferiscono al signor Liu, il premio Nobel, a cui non è stato permesso di lasciare la Cina per partecipare alla cerimonia di premiazione ed era rappresentato da una sedia vuota. Anche i riferimenti al romanzo di George Orwell “1984” sono vietati.

Il software di Beyondsoft naviga attraverso le pagine web e segna parole potenzialmente offensive in diversi colori. Se una pagina è piena di parole colorate, di solito richiede uno sguardo più attento, secondo i dirigenti. Se ce ne sono solo una o due, è abbastanza sicuro lasciarla passare.

Secondo il sito web di Beyondsoft, il suo servizio di monitoraggio dei contenuti, chiamato Rainbow Shield (scudo arcobaleno), ha raccolto oltre 100.000 parole sensibili di base e oltre tre milioni di parole derivate. Le parole politicamente sensibili costituiscono un terzo del totale, seguite da parole legate alla pornografia, alla prostituzione, al gioco d’azzardo e ai coltelli.

Lavoratori come il signor Li guadagnano da $350 a $500 al mese, il salario medio a Chengdu. Si prevede che ogni lavoratore riveda da 1.000 a 2.000 articoli durante un turno. Gli articoli caricati sull’app delle notizie devono essere approvati o rifiutati entro un’ora. A differenza dei lavoratori Foxconn, non fanno molti straordinari perché le ore più lunghe potrebbero danneggiare l’accuratezza, ha detto il signor Yang.

È facile commettere errori. Un articolo su Peng Liyuan, la first lady cinese, ha erroneamente utilizzato la foto di un famoso cantante che si dice sia collegato a un altro leader. È stato bloccato da qualcun altro prima che uscisse, ha detto il signor Yang.

Il signor Li, il giovane censore, ha affermato che i peggiori errori erano quasi tutti legati ai leader senior del partito. Una volta mancò una foto minuscola del signor Xi su un sito web non sulla lista bianca perché era stanco. Si prende ancora a calci per questo.

Quando gli è stato chiesto se avesse condiviso con parenti e amici ciò che ha appreso al lavoro, come la repressione di Tiananmen, il signor Li ha detto veementemente di no.

“Queste informazioni non devono essere conosciute dagli estranei”, ha detto. “Una volta che molte persone lo sanno, potrebbero generare voci”.

Ma il giro di vite è storia. Non è una voce. Come avrebbe potuto conciliarlo?

“Per certe cose”, ha detto, “basta obbedire alle regole”.

Una versione di questo articolo appare in stampa il 3 gennaio 2019, nella pagina B1 dell’edizione di New York con il titolo: China Turns Censorship Into Lucrative Factory Work (la Cina trasforma la censura in lavoro industriale lucrativo).

Traduzione a cura della Laogai Research Foundation Italia Onlus


Fonte: The New York Times

English article, The New York Times:

Learning China’s Forbidden History, So They Can Censor It

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